ALPINE S'OFFRE LE PODIUM AUX 24 HEURES DU MANS

25 août 2021 à 07h03

Peu avant la cérémonie de départ, Alpine célébrait sa passion du sport automobile en réunissant ses meilleurs ambassadeurs et fers de lance au volant de modèles de compétition et de série devant une foule enthousiaste. Dans ce cadre prestigieux, la marque démontrait également toute l’étendue de son savoir-faire et créait l’événement en devenant la première à faire rouler une F1 sur le Circuit de la Sarthe avec Fernando Alonso.

Après ce moment fort de la semaine mancelle, la pluie s’invitait à la fête à moins d’une heure de la course. À l’instar de ses concurrents, l’équipe chaussait pour la première fois de l’année les pneumatiques Michelin rainurés sur son A480. L’exercice du départ sur cette piste détrempée était confié à Nicolas Lapierre, qui tirait son épingle du jeu en réalisant un superbe dépassement sur la Toyota n°8 pour se hisser au deuxième rang.

Piégé à la réaccélération à la sortie d’Indianapolis, le Français entamait ensuite une remontée impressionnante depuis la dix-septième place en réintégrant le top dix en moins de deux boucles, puis le quinté de tête trois tours plus tard. Sa série de meilleurs tours sur une trajectoire de plus en plus sèche lui permettait même de s’emparer des commandes avant son premier ravitaillement et son passage aux gommes slicks.

Ressorti cinquième, Nicolas Lapierre poursuivait ses efforts pour se stabiliser en troisième position après près de deux heures et demie d’action. Malgré les embûches du circuit et plusieurs neutralisations peu favorables à l’écurie, André Negrão et Matthieu Vaxiviere jetaient également toutes leurs forces dans la bataille. Le cadet de l’équipage devait toutefois composer avec un changement inopiné de bloc arrière en raison d’un problème de feux, puis une légère sortie de piste sans gravité à la première chicane des Hunaudières à 23h10.

S’il perdait plus de quatre minutes dans l’opération, le Français parvenait à repartir avant de transmettre le témoin à Nicolas Lapierre, à nouveau auteur d’une belle remontée jusqu’à la troisième place. Dès lors, la dernière marche du podium devenait le théâtre d’un véritable bras de fer face à la Glickenhaus n°708. Au cœur de la nuit, André Negrão poursuivait sur le même tempo malgré une crevaison lente à l’arrière-droit.

L’écurie ajustait alors sa stratégie de pneumatiques en triplant les relais de ses pilotes pour préserver des gommes fraîches en vue du sprint final. Dans cet intense duel tactique rythmé par plusieurs passes d’armes rugueuses, le trio émergeait de la nuit tant redoutée en étant en lice pour le podium grâce à une prestation irréprochable de l’équipe technique. Malgré une excursion dans le bac à graviers, Nicolas Lapierre accélérait la cadence dans le brouillard de l’aube afin de placer ses équipiers en position idéale.

Sous l’impulsion d’André Negrão, mais aussi des stratèges d’Alpine Elf Matmut Endurance Team, l’équipage profitait d’une slow zone pour légèrement anticiper le retour en piste de Matthieu Vaxiviere. La décision s’avérait cruciale puisque le Français réalisait l’undercut sur son rival et déroulait son rythme pour reléguer son plus proche poursuivant à plus de deux minutes.

À trois heures de l’arrivée, Nicolas Lapierre lui succédait et enfonçait le clou en s’offrant le luxe de reprendre un tour de retard sur les leaders. Malgré une neutralisation au début de l’heure décisive, l’équipe conservait son sang-froid et faisait preuve de maîtrise avec un ravitaillement éclair à une demi-heure du but pour quadrupler le relais final de Nicolas Lapierre.

Tout en contrôle dans les ultimes instants de la course, l’Alpine A480 badgée de son numéro fétiche – le n°36 – passait finalement sous le drapeau à damier peu après 16h00 au troisième rang avec plus d’un demi-tour d’avance sur sa concurrente, et ce malgré trois arrêts de plus. Ce résultat a été obtenu en présence de Laurent Rossi, CEO d’Alpine, et Luca de Meo, CEO de Renault Group, soulignant ainsi l’importance de cette édition 2021 des 24 Heures du Mans pour Alpine.

Cette performance permet également à l’équipage formé par Nicolas Lapierre, André Negrão et Matthieu Vaxiviere de consolider sa troisième place au Championnat du Monde FIA d’Endurance Hypercar et à Alpine sa deuxième position chez les constructeurs avant le prochain rendez-vous à Bahreïn (28-30 octobre).

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